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古埃及的天文学

在非洲的尼罗河流域,曾有过繁荣的古代埃及文明。埃及的观天工作最初是由僧侣们担任的,他们注意观测太阳、月亮和星星的运动,并从很古的时代起就知道了预报日食和月食的方法。可惜,这种方法是严格保密的,详细情况不得而知。
  
  古代埃及人制定了自己的历法。马克思说:“计算尼罗河水涨落期的需要,产生了埃及的天文学。”这就是说,天文学知识的产生来自于对自然界的观察。每年6月,尼罗河洪水泛滥,从上游冲来肥沃的土壤,使农作物得以茁壮成长。由此,埃及人产生了“季节”的概念。
  
  古埃及的历法是从观测大犬座(星得到的。大犬座(星在我国被称为天狼星,在古埃及则称为“索卜乌德”,就是水上之星的意思。上面说过,古埃及的文明和尼罗河的泛滥有密切的联系,他们发现三角洲地区尼罗河涨水与太阳、天狼星在地平线上升起同时发生,他们把这样的现象两次发生之间的时间定为一年,共365天。把全年分成12个月,每月30天,余下的5天作为节日之用;同时还把一年分为3季,即“泛滥季”、“长出五谷季”、“收割季”,每季4个月。希罗多德说:“埃及人在人类当中,第一个想出用太阳年计时的办法,……在我看来,他们的计时办法,要比希腊人的办法高明,因为希腊人,每隔一年就要插进去一个闰月,才能使季节吻合,……”。
  
  在公元前三四千年的时代,每当到了夏天,天狼星从东方在黎明前升起来的时候,尼罗河就开始泛滥。埃及人把这看作是圣河泛滥的预告,因而视天狼星为神明,顶礼膜拜。他们修造庙宇,祭祀天狼,祈求丰收。埃及女神爱西斯的庙门正对着天狼星升起的方向。也有人认为著名的埃及金字塔就是用来观测天狼星用的。
  
  非常有趣的是,天狼星的埃及象形字也是三角形的,很像金字塔的形状。古埃及人把这一次黎明前天狼星从东方升起,到下一次黎明前天狼星又从东方升起之间的时间为一年,并把黎明前天狼星升起的一天定为岁首,这叫做狼星年。狼星年的长度是365.25天,于今天的精密数字365.2422天很接近。这是人类历史上最早的太阳历,是现行公历(又称阳历)的祖先。
  
  埃及人把昼和夜各分成12个部分,每个部分为日出到日落或日落到日出的时间的1/12。埃及人用石碗滴漏计算时间,石碗底部有个小口,水滴以固定的比率从碗中漏出。石碗标有各种记号用以标志各种不同季节的小时。
  
  古埃及的占星学是很发达的。正如古埃及文明的特色一般,他们的十二星座也是以古埃及的神来代表的。
  
  埃及人除了知道北极附近的星星之外,从出土的棺盖上所画的图象上可以肯定,他们认识的星象还有天鹅座、牧夫座、仙后座、猎户座、天蝎座、白羊座以及昴星团等。埃及人认星的最大特征是把赤道附近的星星分围36组,每组可能是几颗星,也可能是一颗星。每组管10天,所以叫做旬星。当一组星在黎明前恰好升起的时候,就标志着这一旬的到来。现在已发现的最早的旬星文物是属于第三王朝的。注:从公元前3000年公元前332年,埃及共经历了31个王朝。
  
  金字塔与天文学
  
  古埃及最大的金字塔是第四朝法老齐阿普斯在开罗附近建造的。塔身高146.5米,塔底每面长230米,共计占地大约52 900平方米。全塔用巨石230万方,每方平均重约2.5吨。塔面所用的石头都经过细工磨平,全部用叠砌法,缝隙密合,不用泥灰,即使很薄的刀子也插不进去。齐阿普斯大金字塔不仅外观雄伟,而且角度、线条、土石压力等都事先经过周密计算,因而虽然历经四五千年,饱经风霜,而至今却仍然巍然矗立。这在还处于铜器时代的公元前3世纪中期,不能不说是人类建筑史上的奇迹。据希腊历史学家希罗多德记载的埃及传说,齐阿普斯在建造大金字塔期间,分批分期地征调了全埃及的人力。仅仅为了铺设运石的道路,就征用了10万人,花费了10年时间将路铺好,金字塔分身的建造,又用了10万人,花费了30年的时间。
  
  然而除去金字塔的壮丽、雄奇外,更耐人寻味的是,金字塔的四面都正确地指向东南西北。在没有罗盘的四五千年前的古代,方位能够定得这样准确,无疑是使用了天文测量的方法,也许就是利用当时的北极星—天龙座星来定向的吧!在齐阿普斯金字塔北面遗留下一条与水平方向成27度交角的隧道。当年,从金字塔的中心,通过隧道,要望天空,恰好可以看到一夜之间几乎不动的天龙座星。埃及人首先利用当时的北极星确定金字塔的正北方向,其他三个方向也就不难确定了。
  
  古埃及人的宇宙观
  
  古埃及人有几种关于天地的“创世神话”,但不论哪一种都认为最初的原始世界是有混沌的水构成的。在古埃及木乃伊的棺木上就绘画着埃及人对天地的看法:大地是身披植物的斜卧男神西布的身躯、天穹则是曲身拱腰、姿态优美的女神吕蒂。最初,吕蒂和西布是相互联合在一起、静止于原始水中的。在创世之日,一个新的大气之神舒从原始水中出现,它用双手把天盖之神吕蒂承托在上,而吕蒂也就双手伸开、叉开双腿支撑自己,成为天宇的四根柱子。西布的身体成为大地之后,立即被绿色的植物覆盖了,在这之后,动物和人也诞生了。太阳神原来藏在原始水中莲蓬的花蕾里,天地分开之后,莲蓬的花蕾开放,太阳神腾空而起,升到天空、照耀天地,使宇宙温暖起来。
  
  埃及人的另一种创世神话,有点类似于我们中国的“天圆地方”说。认为天是一块平坦的或穹隆形的天花板,四方各有一个天柱(即山峰)支撑,星星是用铁链悬挂在天上的灯。地是一个方形盒子,南方的一端稍长,方盒的底略呈凹形,埃及就处在这凹形的中心。在方盒的边沿上面,围绕着一条大河,尼罗河知识这条大河的一条支流。河上有一条大船载着太阳往返于东方和西方,使大地形成黑夜和白昼。
  
  第三种观念认为,大地是方形的田野,它漂浮在水面上,四周为海水所包围,在大地之上,是像帽子形状的天穹,神仙的车辇驶行在天穹上面。天穹上积存有水,下落到地面就是雨或雪。
  
  第四种观念认为,大地犹如天井,周围尽是耸峙的高山;中间低洼平坦的地方是人类居住的地方;日月星辰悬挂在天井的上方,照耀大地,大地四周为水包围。
  
  古代埃及人之所以产生这类观念,是与他们生活于尼罗河凹地的地形相关联的。古埃及人的生活全部集中在这条狭窄的、总共只有三四千米宽的尼罗河冲积地带之内,天长日久,就产生了以上种种观念,以后又增添了种种神话迷信色彩,从而流传至今。


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